짚의 유익한 변신 농가 소득에 공기 정화까지

인도 스타트업 A2P, 짚을 바이오 연료를 비롯해 가치 높은 제품으로 전환

수크미트 싱은 벼 수확 후 불태워져 대기를 오염시키는 짚을 가치 높고 지속 가능한 제품으로 전환하고자 한다. / 사진:COURTESY OF SUKHMEET SINGH

스타트업 A2P 에너지를 창업한 수크미트 싱은 동남아시아의 심각한 환경 문제를 해결하고자 한다. 짚을 태우는 것을 말한다. 추수가 끝나면 농민은 논과 밭에서 벼와 밀의 남은 줄기와 그루터기에 불을 지른다. 다음 재배를 위한 공간을 마련하기 위해서다. 논밭을 깨끗이 정리하는 가장 저렴한 방식이 남은 그루터기를 불태우는 것이다. 그러나 인도 뉴델리 같은 곳에선 그런 관행이 대기를 심각하게 오염시킨다. 싱과 A2P 에너지는 농민으로부터 볏짚이나 밀짚을 구입해 연료나 사료, 또는 거름으로 사용할 수 있도록 작은 알갱이 형태로 가공한다. A2P는 지구 번영을 위한 무함마드 빈 라시드 이니셔티브(두바이 통치자이자 UAE 부통령 겸 총리인 셰이크 무함마드 빈 라시드 알막툼의 이름을 땄다)의 지속 가능한 에너지 챌린지 결승전에 진출했다. 우승하면 상금 최대 100만 달러까지 받을 수 있다. 싱은 A2P 사업으로 지금까지 이산화탄소 100만 파운드(약 45만㎏) 이상의 대기 배출을 막았다고 설명했다. 그의 꿈을 들어봤다.

어떤 혁신적인 사업을 추진하는가?

인도 북부에서 매년 9~10월 약 3500만t의 짚이 불태워진다. 그 모든 짚을 산업용 청정 연료로 만들고 싶다.

어디서 영감을 얻었나?

불태워지는 모든 짚은 상당히 부정적인 영향을 미친다. 뉴델리는 지난해 대기의 질이 세계 최악인 도시로 꼽혔다. 뉴델리의 대기를 오염시키는 미세먼지 수치는 세계보건기구(WHO)의 기준보다 20배나 높다. 그곳 어린이의 폐는 대기오염 때문에 미국 어린이의 폐보다 더 작다. 대기오염으로 인해 발생하는 경제·건강 비용은 한 시즌에 300억 달러에 이르는 것으로 추정된다. 인도 전체 건강·교육 예산의 1.5배다.

벼 수확 후 논에 남은 짚을 태우는 인도 농민. / 사진:EPA/YONHAP

A2P는 어떤 제품을 만드나?

우리는 여러 제품을 생산한다. 첫째는 연료다. 우리가 짚으로 만든 연료는 목재와 석탄 같은 재래식 연료를 대체할 수 있다. 그외 파티클 보드가 있다. 짚을 잘게 부순 후 접착제를 섞어 열과 압력을 가해 단단하게 만든 목재를 말한다. 이케아에서 판매하는 가구에서 흔히 볼 수 있는 것과 같다. 또 바이오 숯도 만든다. 목탄을 대신할 수 있는 친환경 대용물로 비료로 사용할 수 있다.

농민은 A2P에 어떻게 참여하나?

정부는 짚을 태우지 말고 논밭에 그대로 두라고 하지만 농민은 다음 재배에 방해가 되고 해충이 생기기 쉬워 불태우고 싶어 한다. 그들은 정부가 그 짚을 수거해 가는 것이 가장 좋다고 말한다. 하지만 정부가 그 짚을 쌓아놓을 장소가 없다. 그래서 우리는 농민으로부터 그 짚을 구입해 농가가 가외소득도 올리게 해주고 그 짚을 재료로 사용해 산업용으로 가치가 높은 제품을 만드는 방법을 개발하기로 했다. 우리는 농민이 짚 수거 기계를 구입하는 데도 도움을 준다.

A2P는 농민에게서 짚을 사들여 지속 가능한 바이오 연료를 제조하는 사업 모델이다. / 사진:COURTESY OF SUKHMEET SINGH

어떤 농민의 짚을 사들일지 어떻게 결정하는가?

우리는 미국 항공우주국(NASA)의 위성 데이터를 사용한다. 그 데이터를 보면 짚이 어디서 어떻게 불태워지는지 알 수 있다. 그 다음 기계학습 알고리즘으로 그 이미지를 분석하면 지속적으로 소각되는 짚이 있는 논밭이 어디인지 알 수 있다.

비슷한 문제를 해결하려고 애쓰는 다른 사람들에게 배운 점은?

다른 사람들이 이런 형태의 일을 하지 않는 데는 이유가 있다. 짚은 기계로 가공하기가 매우 어려운 재료다. A2P의 공동 창업자와 나는 학계와 산업계의 배경을 이용해 이 문제를 심도 있게 연구했다.

성공이라고 생각하는 기준에 얼마나 가까이 다가갔다고 느끼는가?

우리는 적합한 기계 개발에서 마침내 완벽한 모델을 찾았다. 이제 규모를 키워야 한다. 비용을 감당하고 더 많은 성공을 거두기 위해서는 제조 공장 여러 곳이 필요하다.

가장 큰 장애물은?

투자 확보다. 모험사업 투자자들은 제조 공장이 필요한 이런 사업을 별로 좋아하지 않는다. 또 투자금 회수 주기가 그들이 원하는 것보다 훨씬 길다. 우리가 하려는 일의 가치를 투자자들이 알아주면 좋겠다. 우리는 수익에만 초점을 맞춘 스타트업이 아니다.

A2P가 성공한다면 앞으로 20년 뒤 어떤 세계를 볼 수 있으리라 예상하나?

농민이 추가 소득을 올릴 수 있고, 뉴델리의 공기가 맑아지며, 어린이들이 정상적으로 숨 쉴 수 있는 그런 세계를 그린다.

– 줄리아나 피냐타로 뉴스위크 기자